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Portrait noir et blanc de Bruce LeeBruce Lee, Lee Jun Fan de son vrai nom, est né le 27 Novembre 1940 (année du Dragon) au Jackson Street Hospital, dans le quartier chinois de San Francisco.

Le père de Bruce, Lee Hoi Chun (chanteur au Cantonese Opera Company) était en tournée à New York. Le mythe dit que le père de Jun Fan lui donna ce nom de fille pour que les « démons » ne viennent pas chercher l’aîné de la famille. C’est le Docteur Mary Glover qui proposa à la mère du nouveau né, Grâce, de lui donner un prénom américain… Bruce.

Jun Fan retourne avec ses parents, en 1943, dans leur appartement de Kowloon, au 218 Nathan Road, dans le quartier des affaires de Hong Kong.

L’enfance de Bruce Lee

A 6 ans (1946), Bruce, remarqué par un metteur en scène ami de son père, tournera son premier film « Birth of Mankind ».
Jusqu’à l’âge de 12 ans (1952) il apparaîtra dans plus de 20 films dont « Kid Chueng ». Le public le reconnaitra désormais comme « Lee Siu Loong » (Le petit Dragon).

L’image de voyou qui lui collait à la peau dans ces films, l’amènera à devenir un membres du gang « Les huit tigres de Junction Street ».

Il commence en 1953 à s’entraîner sous la tutelle du Sifu Yip man (expert en wing chun, un style de kung fu).

Lorsque ses condisciples découvrent qu’un de ses grands parents était Allemand*, ils refusent de s’entraîner avec lui. Mais Yip Man décide de donner des cours particuliers a cet élève très prometteur.

bruce lee en chi sao avec ip man

Lee adore tester ses capacités dans le combats de rue, et la police le catalogue vite comme un fauteur de trouble (certains de ses ennemis parle même de le tuer). Après un combat de rue, en 1958, qui l’emmènera devant la police, les parents de Bruce décident de l’envoyer à San Francisco, Il partira à bord du cargo « Daisy Mary ». Avant son départ Yip Man lui rappela que le kung fu fait partie de la culture chinoise, et qu’il ne doit pas l’enseigner aux étrangers.

Bruce Lee en Amérique

Bruce arrive à San Francisco en Décembre 1958, mais déménage pour Seattle quelques mois plus tard. Il vit avec un vieil ami de son père, Ruby Chow. Il travaillera dans un restaurant.
Accepté par l’Edison Technical School, il obtient son diplôme et commence à enseigner le Kung Fu dans des jardins et parcs.

C’est un très bon danseur et il remportera, à Hong Kong, le « Crown Colony », un championnat de cha-cha.

Au printemps 1961, Bruce rentre dans « L’University of Washington » en philosophie et enseigne le Kung Fu à des étudiants (25 $ de l’heure), c’est à un de ses cours qu’il remarqua une de ses élève, Linda Emerie.

Le 25 Octobre 1963, Bruce sort pour la première fois à Seattle, au Space Neadle, avec Linda Emery. Il déménage près de l’Université dans sa première école de Kung Fu.

Le 19 Juillet 1964, il établit l’institut de « Jun Fan Gung Fu » à Oakland, et de retour à Seattle, épouse Linda le 17 Août.
La communauté chinoise n’accepte pas le fait de voir les blancs pratiquer le Kung Fu.
Un combat est organisé : Si Bruce perd, il ferme toutes ses écoles. S’il gagne, il continu à enseigner.
Bruce gagne le combat en quelques minutes. Mais il est insatisfait, car le combat a duré trop longtemps. Il va donc ré-évaluer son style: le « Jeet Kune Do » (la voie du poing qui intercepte) va naître.

LA démonstration à Long Beach

Le 2 Aout 1964 Ed Parker, connu comme père du Karaté Américain et dont l’élève le plus célèbre fut Elvis Presley, invite Bruce au tournoi international de karaté de Long Beach. Il filme toute la démonstration et confie la cassette à Jay Sebring le coiffeur du producteur de Batman, William Dozier. Celui ci recherche un acteur pour sa nouvelle série et voit en Bruce de grandes capacités. Lorsque M. Dozier voit la vidéo (on le voit notamment exécuter des pompes sur 2 doigts et mettre en application le coup de poing sans recul), Bruce est convoqué pour ses premiers essais.

Bruce Lee fait des pompes sur deux doigtsBruce Lee fait chuter un karateka en le bousculant d'une main


La célèbre démonstration de Long Beach

Le 1er Février 1965, Brandon (son fils) s’émerveille devant ses premiers rayons de soleil, tandis que le père de Bruce, le 8 du même mois, verra ses derniers.

Bruce appris les rudiments du Kung Fu à son fils, qui cassa une planche au cours d’une démonstration à Hong kong. Brandon avait 6 ans.

Le Frelon Vert / Green Hornet / Kato Show

En Septembre 1965, Dozier décide de réaliser une série TV : « The Green Hornet » (Le Frelon vert). En 1966, Bruce fait ses débuts dans la série ou il tiens le rôle de Kato le justicier. Il en tourna une trentaine d’épisodes qui, bien que ne marchant pas très bien aux USA, eurent un succès retentissant à Hong Kong (la série fut rebaptisée sur place « The Kato Show »). Cette série lui à permis d’effectuer ses premiers affrontements a main nue devant un public américain. Le personnage de Bruce Lee est de loin le plus intéressant surtout pour les spectateurs de l’époque, bien qu’il ne soit que l’éternel assistant.


Le premier épisode de la série du Frelon Vert (Green Hornet en anglais)

Dans la même année, il ouvre sa troisième école de Jun Fan Gung Fu dans le quartier chinois de Los Angeles.

En 1967, il apparait en tant que Leon Soo, professeur d’arts martiaux, dans l’épisode « Tagged for Murder » de la série américaine « Ironside ».

https://www.youtube.com/watch?v=PaTOlO8kG-w
Bruce Lee dans le rôle Léon Soo, professeur de karaté (vidéo introuvable pour le moment)

1969, Bruce fait également quelques apparitions dans le film Marlowe sous les traits de Winslow Wong.


« Donne moi l’argent Marlowe… Aaaaaaagh ! » (sic)

Le 19 Avril 1969 à Santa Monica, Shannon Emery Lee (sa fille) ouvre les yeux.

En 1971, Le Petit Dragon apprendra également à « Mike Longstreet » joué par James Franciscus, les bases du jeet kune do.


Bruce Lee jouera le rôle de Li Tsung dans 4 épisodes de la série

Le Tao du Jeet Kune Do

Couverture du Tao du Jeet Kune Do de Bruce LeeEn 1970, Bruce se fera une lésion des nerfs du plexus (que les médecins diront irréversible) en soulevant une barre de fonte* s’en échauffement préalable. Les médecins affirme qu’il ne pourra plus remarcher. Bruce Lee, lui, reste confiant et en profite pour peaufiner sa théorie et sa philosophie des arts martiaux, en développant l’art martial parfait : Le Jeet Kune do en prenant le meilleur des sports de combat. C’est à cette époque qu’il écrira le Tao du Jeet kune Do. Bruce se rétablira.

90% des systèmes asiatiques d’auto défense ne valent rien. Je n’enseigne ni un cérémonial, ni un sport mais une vraie méthode de self-défense

De 1967 à 1971 Bruce fait payer ses cours 250$ et enseigne à des célébrités de l’époque (Steve Mc Queen, James Coburn, Lee Marvin, Roman Polansky, etc…).

Bruce Lee dit un jour: « 90% des systèmes asiatiques d’auto défense ne valent rien. Je n’enseigne ni un cérémonial, ni un sport mais une vraie méthode de self-défense ». Il s’entrainait 7/7 jour, enchainant 4 à 10 km de footing par jour, musculation, boxe, entrainement au sac de frappe avec travail de force, de précision et de vitesse. Pour le durcissement des muscles, il travaillait sur un mannequin de bois qu’il surnommait « Bodhidharma ».

1971 : A Hong Kong, la série télévisé fait un tabac et Bruce devient une SuperStar. Lorsque Bruce retourne la bas pour voir sa mère, il rencontre Raymond Chow, le directeur des studios de la Golden Harvest, et signe un contrat de 2 films. Il tournera « Big Boss »sous la houlette de Wu Chia Hsiang, puis de Lo Wei. Filmé près de Bangkok (Pk Chong ?) en Thaïlande il sera projeté pour la première fois le 31 Octobre à Hong Kong, fera plus de 500 000 entrées et rapportera, dans les 3 premières semaines, 3.5 millions de dollars.

Cette année, il donnera également l’interview la plus célèbre de sa carrière au Pierre Berton Show.
C’est à cette occasion qu’il prononcera sa phrase célèbre « Be a water my fiend » (soit de l’eau mon ami).


L’interview ou Bruce Lee fait part de sa philosophie des arts martiaux

Le deuxième film du contrat de la Golden Harvest, dans le quel Bruce devient aussi Co-producteur, sera « Fist of Fury » (La fureur de vaincre) qui marchera aussi bien que le précédent.
La même année, « The way of the Dragon » (La fureur du dragon) entre en chantier. Le multi-champion du monde de karaté de l’époque, Chuck Norris est de la partie. Le film sera tourné en Italie.

Bruce Lee était à l’origine de la série Kung Fu, et fut très déçu que David Caradine obtienne le rôle. Il comprend rapidement que conquérir les USA ne sera pas chose facile. Aux yeux des Américains, le Chinois reste un « bridé qui fait des arts martiaux ». Déçu Bruce reparti pour Hong Kong et obtint un second rôle dans un film de kung fu : Big Boss. Ce film fut celui qui révéla le roi du kung fu au monde entier.


David Carradine tiendra le rôle phare de la série pensée par Bruce Lee : Kung Fu

La Fureur de Vaincre son second film bats tous les records au Box Office en Asie du sud Est. On est obligé d’annulé les projections a causes des embouteillages dans les cinémas. Il réclame et obtient le contrôle total de sont troisième film, il est le producteur, le réalisateur, le scénariste, le chorégraphe et la star de La Fureur du Dragon, Ce fut son plus gros succès.

Après ce film Bruce connu ce dont il avait toujours rêvé : La gloire, sa photo paraissait chaque semaine sur plusieurs dizaines de magazines, les offres de contrat ne cessaient d’affluer sur son bureau. Mais la réussite avait aussi ses revers, L’industrie cinématographique de Hong Kong offraient des contrats de tournage a toutes personnes capables de vaincre Bruce Lee. De nombreux prétendant au titre de maître le défiaient dans les médias et même dans la rue. Dans le monde des arts martiaux, il devenait peu à peu un mythe, et les histoires les plus invraisemblable circulaient sur son compte. Au fil des semaines on le disait vaincu à Londres, Blessé à New York ou encore tué à Hong Kong. Bruce Lee était parvenu au sommet, il avait dit : « Je serais un acteur plus célèbre que Steve Mac Queen » et il était devenu le plus grand parmi les plus grand.

6 mois plus tard, il est engagé par la Warner pour tourner « Enter the Dragon » (Opération dragon) réalisé par Robert Clouse. Ce film est la première co-production Sino-Américaine. John Saxon prends un second rôle ainsi que Jim Kelly, ancien champion de Karaté, qui sera révélé au public. La musique du film est réalisé par Lalo Schifrin (Bullit, Mission Impossible, Mannix, etc.).

Enter the Dragon, Lalo Schiffrin

Dans le combat du début, sur le tatami en plein air, on retrouve Bruce face à Samo Hung et au cours du film on verra une des premières apparition de Jacky Chan.

Cette même année, il tournera quelques scènes de son dernier film, « Game of Death » (Le Jeu de la Mort) avec Dan Inosanto, qui aurait surement été le meilleur des cinq films.

Bruce Lee sur le tournage du Jeu de la mort
Bruce Lee sur le tournage du Jeu de la mort

En tournant ce film, Bruce Lee veut faire un film philosophique racontant sa propre recherche de la perfection, il se donne à fond c’est le quatrième film épuisant qu’il tourne en 13 mois, il maigrit et semble ne jamais prendre de repos, en public il prêche la fluidité et la relaxation, mais en privé, il devient de plus en plus excité et impatient. Fin mars 1973 la production de Opération Dragon se termine, Bruce attend avec impatiente la sortie, il c’est que ce film fera de lui une superstar, il se remet au travail sur le Jeu de la Mort.

En 9 ans de mariage, Bruce et Linda auront 2 enfants, Brandon et Shannon qu’il a lui-même initié aux arts martiaux dés leurs plus jeunes âges.

La mort de Bruce Lee

Le 10 Mai 1973 alors qu’il synchronise les combats du Jeu de la Mort, Bruce s’écroule, il est aussitôt conduit à l’hôpital pour un examen neurologique, on lui prescrit un médicament pour le cerveau.

Le 20 juillet 1973 Bruce Lee doit rencontrer Raymond Chow pour discuter du casting du Jeu de La Mort, sur le chemin il s’arrête prendre l’actrice taïwanaise Betty Ting Pei, afin de lui proposer un rôle dans le film. Chez elle il aura une autre attaque, elle lui donne un sédatif, mais il ne se réveillera jamais. Il n’a pas encore 33 ans, et a tourné seulement 4 Films. Un Mois après son décès a lieu la première d’Opération Dragon. Bruce ne verra pas son triomphe se réaliser. Sa mort demeure entourée de mystère.

Certains prétendent que Bruce est mort d’une overdose de drogue. D’autres rectifient en précisant que Bruce ne prenait qu’un peu de hachisch pour calmer ses douleurs d’estomac. Ce serait en fait une allergie à un médicament qui l’aurait terrassée. D’autres hypothèses circulent, comme celle d’un assassinat par les triades, ou encore d’un empoisonnement par les anciens maîtres du kung-fu. Aucune de ces hypothèses n’a jamais été prouvée (remarquez, malgré le flou entourant sa mort, on fait un plus de cas de la mort de Marylin Monroe). L’autopsie conclura à un décès par hypersensibilité à L’equagésic, une sorte d’aspirine.

Près de 20000 personnes s’amasseront sur le trajet qui l’emmènera à sa dernière demeure : le cimetière de Lakeview à Seattle.


Les funérailles de Bruce Lee

Il était au sommet de son art et ses actions le prouvaient. Plus il se perfectionnait, moins il se souciait de la tradition, La vitesse et la puissance de ses coups pouvaient tuer. Avant sa mort, il avait fermé toutes ses écoles, un acte qui semblait suggérer qu’il n’était pas satisfait du développement que connaissait son art (le Jeet Kune Do). Si Bruce avait survécu, il est peu probable que son art se serait répandu comme il l’est aujourd’hui.

Vous trouverez plus d’infos sur le site français brucelee.fr

* Rien, dans mes archives personnelles ou sur internet, ne me permet de vérifier ces informations.

(les photos de cet article sont toutes issues de ma collection personnelle : karate-bushido, HS n°6, 1975).


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